TAGEBAU IN DER TIEFSEE

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FOKUS
RESSOURCEN
Foto: Nautilus Minerals
Der „Bulk Cutter“ ist 15 Meter lang und mehrere
Hundert Tonnen schwer. Das Spezialgerät soll
weiches Sediment am Meeresboden wegschieben
und harten Fels abfräsen, um Erze freizulegen.
TAGEBAU IN DER TIEFSEE
Die kanadische Firma Nautilus Minerals zeigt, wie weit Menschen für
eine Handvoll Metalle zu gehen bereit sind: Ab Anfang 2018 will sie
Erz vom Pazifikgrund fördern.
VON SASCHA RENTZING
E
in gigantisches Raupenfahrzeug bewegt
sich in völliger Dunkelheit langsam über
den Boden. Sein mit Metallzähnen bestückter Bohr-Schneidkopf beseitigt Sediment
und legt dabei Erz frei. Eine zweite Fräse baut
den wertvollen Rohstoff ab und schiebt die Brocken zu Haufen zusammen. Ein Kollektor folgt den Maschinen,
zermalmt die Bruchstücke zu einer Gesteinssuppe und pumpt
sie zum Versorgungsschiff. Dort wird das Gemenge entwässert,
ehe Lastkähne es zur Weiterverarbeitung an Land bringen.
Bisher zeigen nur Animationen im Internet, wie die drei
Abbaumaschinen den Meeresgrund in der Tiefsee bearbeiten.
Doch schon bald will die kanadische Firma Nautilus Minerals
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die Technik in der ersten Tiefseemine der Welt in der Bismarcksee vor Papua-Neuguinea einsetzen. Aus Schwefel, Kupfer, Gold,
Silber und Zinn bestehende Massivsulfide haben sich hier in fast
2000 Meter Tiefe an den vielen heißen Quellen, den Schwarzen
Rauchern, abgelagert. Diesen Schatz will Nautilus nun heben.
Die Kanadier haben mittlerweile sämtliche Vorbereitungen
für die Erz-Ernte getroffen: Sie besitzen die Schürfrechte für das
als Solwara 1 bezeichnete Areal, verfügen über eine weitgehend
fertige Abbautechnik und unterzeichneten im November vorigen
Jahres eine Vereinbarung mit der Marine Assets Corporation
aus Dubai über Bau und Charter eines Versorgungsschiffs. „Wir
rechnen Ende 2017 mit der Auslieferung“, sagt Nautilus-Chef
Mike Johnston. Anfang 2018 soll der Abbau beginnen.
TECHNOLOGY REVIEW | APRIL 2015
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In der Tiefseemine
Solwara 1 werden Metalle von
Milliardenwert
vermutet. Fräsund Sammelmaschinen sollen
die Schätze am
Meeresgrund
ausgraben und so
aufbereiten, dass
sich der Mineralschlamm durch
eine Röhre nach
oben zum Versorgungsschiff
pumpen lässt.
Versorgungsschiff
1500 Meter
Pumprohr für das
Mineralgemisch
Pumpstation
Abraummaschinen
Tiefsee nicht sicher ausschließen. „Beim Abbau werden auf
jeden Fall Sedimente aufgewirbelt. Die Frage ist, wie weit sie sich
ausbreiten“, sagt BGR-Forscher Kuhn. Naturschützer befürchten, dass Sedimentwolken viele Kilometer weit driften und beim
Absinken alles Leben unter sich begraben. Wie groß die Gefahr
ist, simuliert die BGR derzeit mit Daten, die Wissenschaftler in
den vergangenen Monaten in 4000 Meter Tiefe vor Hawaii gesammelt haben. Andere warten die Ergebnisse derartiger Studien nicht erst ab. Neuseelands Regierung ist auf die Argumente
der Bergbaugegner bereits eingegangen: Im Sommer 2014 hat
sie der Firma Trans-Tasman Resources die bereits erteilte Genehmigung zum Tiefsee-Eisenerzabbau wieder entzogen.
Nautilus sieht hingegen keine großen ökologischen Probleme. Die Bergbauarbeiten im Meer hätten keine direkten Auswirkungen auf Fischer und Riffe, heißt es. Das Unternehmen
räumt aber ein, dass der Lebensraum mancher Meeresbewohner
auseinandergerissen werden könne. Deshalb will es zum Ausgleich ein Feld mit Schwarzen Rauchern in der Nähe des Abbaugebietes unberührt lassen. Von dort aus sollen Tiere das zerstörte Areal neu besiedeln.
Auch wenn seine Auswirkungen auf die Umwelt strittig sind
– aufhalten lässt sich der Tiefseebergbau wahrscheinlich nicht
mehr. Der zunehmende Rohstoffhunger und der weltweite Ressourcenmangel erhöhen den Druck, die Metalle aus der Tiefsee
zu fördern. Und die Menschheit hat bisher noch keine Ressource
im Boden gelassen, die sich für sie zu heben lohnte.
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Grafik: Nautilus Minerals
Die Mine in der Bismarcksee wäre eine technische Meisterleistung. Obwohl enormer Druck und Finsternis die Arbeit in
der Tiefsee erschweren, sollen die Abbaugeräte stattliche 1,8
Millionen Tonnen Erz pro Jahr fördern – mit dieser Menge
ließe sich ein Bundesligastadion halb füllen. Die britische Spezialfirma Soil Machine Dynamics (SMD) hat die Maschinen
entwickelt. Ihre Spezialität sind eigentlich sogenannte Trencher,
die Gräben für Gas-Pipelines in den Meeresgrund ziehen. Zwei
der drei Maschinen für Solwara 1, das Hauptschneidegerät „Bulk Cutter“ und den Sammler, hat Nautilus bei SMD
bereits abgenommen, die Werksabnahme des Hilfsschneidegeräts, des „Auxiliary Cutters“, ist für Ende 2015 avisiert.
Läuft alles plangemäß, dürfte Nautilus die auf 450 Millionen
Dollar taxierten Gesamtkosten des Projekts schnell wieder einspielen: Der Marktwert der Solwara-1-Metalle wird auf bis zu
drei Milliarden Dollar geschätzt. Außerdem besitzt Nautilus
Lizenzen für elf weitere gleichwertige Vorkommen in unmittelbarer Nähe, die es mit der gleichen Technik abbauen könnte.
Ein enormes Geschäft, auf das nicht nur die Kanadier spekulieren. „Der Run auf die Metalle der Tiefsee hat begonnen“, sagt
Thomas Kuhn, Experte für maritime Rohstoffe der deutschen
Bundesanstalt für Geowissenschaften und Rohstoffe (BGR) in
Hannover. Die weltweiten Vorkommen sind gigantisch: Allein
im Indischen Ozean und im Pazifik schlummern wohl Milliarden
Tonnen der begehrten Metalle, die für Elektroautos, Handys
oder Windräder unentbehrlich sind. Immer mehr Staaten und
Firmen kreuzen deshalb mit Forschungsschiffen über die Ozeane, um sich ihre unterseeischen Claims zu sichern.
Die Internationale Meeresbodenbehörde IMB in Jamaika
hat insgesamt schon 27 Explorationslizenzen vergeben, unter
anderem an Hightech-Nationen wie Australien, China, Frankreich, Russland oder Südkorea. Auch die Bundesregierung hat
große Tiefsee-Ambitionen: 2006 erwarb sie die Explorationslizenz für ein Manganknollengebiet im Pazifik, im Juli 2014
kam ein Claim im Indischen Ozean vor Madagaskar hinzu.
Derzeit wird eine geeignete Abbautechnik gesucht. Im Auftrag der BGR entwickelte der Erkelenzer Maschinenbauer
MHWirth ein Konzept für einen Kollektor, der die Manganknollen per Fernsteuerung am Meeresboden einsammelt. Die
Herausforderung besteht laut Kuhn darin, Komponenten zu
entwickeln, die den Widrigkeiten unter Wasser trotzen. Außerdem müsse noch daran gearbeitet werden, die wertvollen
Metalle an Land aus den Knollen zu gewinnen.
Doch die Zeit drängt: Die deutsche Lizenz im Pazifik läuft
noch bis 2021. Spätestens dann muss sich die Bundesregierung
entscheiden, ob und wie abgebaut werden soll. Noch hat
Deutschland keinen Testkollektor, und es ist fraglich, ob er in
absehbarer Zeit gebaut wird. Zwar haben sich deutsche Forschungsinstitute und Technologiefirmen mit der Gründung der
DeepSea Mining Alliance im April 2014 dazu bekannt, den Tiefseebergbau voranzutreiben. Aber bisher ist kein Unternehmen
bereit, die Vorleistungen der BGR und das MHWirth-Konzept
zu übernehmen. „Es fehlt ein großer Bergbaukonzern“, sagt
Kuhn. Für Deutschland ist die Tiefsee noch weit weg.
Nicht alle halten das für eine schlecht Nachricht. Trotz umfassender Umweltprüfungen lassen sich Schäden am Ökosystem
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